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1837与世界首台电脑失之交臂

2012-10-26 22:06| 发布者: CNCELAB| 查看: 2494| 评论: 0

摘要: 信不信由你——1837年,一个名叫查尔斯·巴贝奇(Charles Babbage)的修补匠曾差一点造出世界第一台计算机。巴贝奇称他要造的机器为“分析机”,它将会有火车头那么大,由蒸汽驱动。
       
查尔斯·巴贝奇250张“分析机”图纸中的其中一张。
       信不信由你——1837年,一个名叫查尔斯·巴贝奇(Charles Babbage)的修补匠曾差一点造出世界第一台计算机。巴贝奇称他要造的机器为“分析机”,它将会有火车头那么大,由蒸汽驱动。他写下了几千页说明并绘制了250页图纸,但直到现在都从未开始动工。
   今天,一些当代人正在筹钱实践巴贝奇当初的方案,并用他那个年代的工具和工艺建造“分析机”。那可比阿兰·图灵(Alan Turing)开启计算机时代要早足足一个世纪。
   该项目取名Plan 28,将历时两到三年。项目负责人约翰·格雷汉姆-卡明(John Graham-Cumming)想要筹措25万英镑(约合40万美元)用于计划的前两个阶段。第一阶段将更加充分地研究巴贝奇的机器;第二阶段研究者们将对其进行3D电脑模拟。Plan 28曾经寻求利用众筹网站Kickstarter来筹集资金,然后规避掉该网站收取的10%的佣金。现在该项目正依靠JustGiving.com网站募捐。
   研究者们已经基于巴贝奇的构想重建了另一台机器——2号差分机——目前正陈列在伦敦科学博物馆并且要靠手动曲柄来帮助运转。但分析机是巴贝奇后来的一个发明,并且更为复杂。
   Plan 28的技术总监道荣·史韦德(Doron Swade)表示,“这是首个体现了现代数字电脑每一个逻辑原理的设计,但使用的却是齿轮和杠杆。我们迫不及待地想要看看它是否能够工作。”
   尽管这个机器可能将需要进行一些缺陷排查,格雷汉姆-卡明表示,他“非常有自信”这台机器将能够工作:“巴贝奇非常清晰地描述了该机器的所有主要部件。那些都摆在那里。这更多地是一个机械问题——这台机器能够以这样的规模运作吗?会总是卡壳吗?会可靠吗?”该机器一些更为关键的部件包括长链条和齿轮,并且研究者们尚不清楚当运行一些事先准备好的程序时,它们是否能够配合得当地一起工作。
   在19世纪初期,要打造这样大的一台机器会十分困难——但除此之外,还有两大原因让巴贝奇没有腾出时间将其付诸实施:
   1. 他的大部分经费来自于英国政府,但他总是不断改变想法,这激怒了金主。格雷汉姆-卡明说,“他花掉了一大笔钱。”
   2. 他不断跟人陷入纷争。巴贝奇最大的对手是乔治·比德尔·艾里(George Biddell Airy)——一位天文学家,也是当时的务实派政府顾问,艾里称这部机器“毫无用处”。
   在对待发明创造和推广问题上的“英式心理”也让巴贝奇感到恼火。“他认为,如果你给英国人看这样一项发明,他们会极尽诋毁之能事,”格雷汉姆-卡明说道,“如果你给美国人看,他们会想‘我怎么才能从中赚钱’?巴贝奇实际上考虑过到美国去为它筹钱。”
 
 伦敦科学博物馆差分机复制品的特写,源自巴贝奇的设计。 
   巴贝奇的设计出自其对数学的痴迷。他想让这台机器进行复杂的算术计算,并且作为当时记账员使用的大型日志的一个延伸。尽管这样的机器可能不会带来蒸汽朋克小说中的那些花哨高科技,但英国政府本可能通过用它来追踪贸易,从而帮助自己扩张版图。
   “唯一买得起它的人就是政府,”格雷-汉姆·卡明说道,“我不认为本可以看到迷你版的分析机。”

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